收购手机研发团队 谷歌重振自有智能硬件

9月21日,宏达国际电子举行记者会,由财务长沈道邦说明董事会决议通过签订重要合作协议。在新闻发布文中,HTC董事长兼CEO王雪红表示,身为全球智能手机的领导者,HTC在尖端科技的创新研发上写下令人惊艳的记录,包括无可比拟的智能手机价值链,知识产权组合以及一流的人才和系统整合能力,一直以来都是Google在发展Android市场的最佳推手。这次和Google共同签订此协议代表双方长期稳定的合作伙伴关系再次迈出稳定的一大步,不仅为Google硬件业务注入强大的创新研发动能,也确保HTC在智能手机和VIVE虚拟现实业务的可持续创新。

这次交易内容主要涵盖以下几点:

1、HTC与Google共同宣布签订11亿美元合作协议;

2、HTC专注Pixel手机设计,PoweredbyHTC团队研发人才加入Google,该团队大约有2,000研发人员將加入Google;

3、HTC知识产权非专属授权予Google使用,但Google只买Pixel手机的研发人员+专利,不包括工厂以及HTC手机品牌,这意味HTC将保留手机部门;

4、资金到位之后,HTC将把资源专攻手机、AI、IOT、5G相关;

在发布会上,宏达电智能手机兼物联网事业总经理张嘉临表示,在做这个协议之前,HTC有三个重要考量,一是员工,二是品牌,品牌是一个对消费者的承诺,所以一定要继续,第三,是否能借助协议为台湾做一些事情在这三个综合考量之下做出了这个协议。

具体内容是:第一步,过去在做PixelPhone大概有2000多人,会在交易完成后,变成Google的员工,它包含了过去宏达电的knowhow知识库、一整个流程,可以加速Google透过硬件进到下一步。第二步,授权专利,不是排他性的,宏达电还是可以授权给别人。

他表示,HTC留下来的人才要专注自己品牌的产品,包括手机、IOT产品,他们也是做高端的创新,应该是说把两个ATeam分开各自努力不同的事。

在记者发布会现场,有记者提问谷歌手机未来将有什么计划?谷歌发言人及硬件资深副总裁RickOsterloh表示,谷歌与HTC之前在Pixel手机非常愉快,但具体的计划现在还不能公布。也有记者询问,是否谷歌也会在将来收购HTC的Vive部门,谷歌和HTC均表示暂时没有收购计划。

Google硬件资深副总裁RickOsterloh表示,Google非常重视AI,也是该领域的全球领导者。目前大家能在市面上看到很多来自Google的AI相关产品,比如语音助手和云服务等。目前Google已经在数据中心内开始部署AI处理器。

目前,此次交易预计将于2018年初完成。毫无疑问,这是HTC最后一搏了,把资源重压VR,毕竟公司的研发人员从4000人变成2000人,少了一半,以后很难在手机上进行竞争了。而对于Google来说,这可以说划算的,花费11亿美金购买了2000人研发团队以及相关专利。

毫无疑问,除了研发人才,专利是这次Google出手的重点所在。根据有关专利公司的系统估算,宏达电手上约有近2500件发明专利家族数量(因为这些同样的专利会在不同的国家各自申请,例如在美国、中国、台湾各自都会申请,所以如果是看全球总体就会是近7,400个专利),另外,向外部购买的大约有1300件。交易完成后,HTC手机研发部门将作为Google的独立业务继续运营,GoogleAndroid手机业务仍将保持开放的状态。

对全球科技业来说,这只是继诺基亚、摩托罗拉、黑莓之后,阵亡名单新添的一笔而已。虽然宏达电将保留HTC品牌,但此举代表台湾在移动领域的全面溃败,智能手机由苹果、三星、华为三分天下的局面已经确立,下一个将退出这红海市场的又会是谁?宏碁、华硕、日本品牌还是中国品牌?富士通、NEC、索尼、联想都曾被点过名。

 Google看中HTC哪一点?

先回到这桩交易案,最令人好奇的肯定是Google为什么愿意收购HTC?先前有人认为,Google是为了AR/VR技术而打算收购,实际上Google买的却是手机研发部门,也不要HTC的品牌。

不需要HTC品牌十分可以理解,毕竟HTC品牌价值已经不高,根据台湾官方公布的国际品牌价值榜单,宏达电在2011年首度夺下冠军宝座,当时品牌价值约36.05亿美元,但是,到了去年只剩下3.73亿美元。更何况Google在今年初已经挤掉苹果,以1094.7亿美元荣登全球最有品牌价值的公司。

以Google目前的实力,一大堆代工厂争取合作,因此就算不收购HTC,也不愁没有硬件伙伴抢着贡献。但人才就不同了,Google希望通过HTC的研发团队以及无形专利资产,为后续的AI、手机AR/VR大战备妥弹药。

Google硬件资深副总裁RickOsterloh表示,与HTC签署协议是为了持续拓展硬件业务。透过这项协议,宏达电的Pixel手机产品线团队将会加入Google硬件部门,并且取得HTC知识产权的非专属授权(non-exclusivelicense)。

大约一年半前,他加入Google后,先统整公司的各种消费性硬件产品与项目,然后成立了独立的硬件部门。此部门的目标是透过硬件、软件和服务的整合,为世界各地的人们带来最棒的Google体验。

去年Google推出MadebyGoogle第一代系列产品,包括Pixel智能手机、GoogleHome、GoogleWifi、DaydreamView虚拟实境装置、ChromecastUltra,第二代系列产品也即将在几周后亮相。进一步更促使Google对未来5~20年对产品的想象。“创造出美好、在人们生活中不可或缺的产品是一条长远的路,为此我们不断投入更多的努力。”RickOsterloh说。

HTC与Google一直以来就保持很紧密的合作关系,全球第一款采用Android的智能手机就是与宏达电合作推出。2010年,Google进一步跨足硬件,推出自有品牌手机NexusOne,选中了HTC代工,虽然中途Google虽曾移情别恋LG、三星、华为,但去年推出接任Nexus系列的Pixel系列,代工厂又回到了HTC身上,不久前市场也传出,第二代GooglePixel也将继续由宏达电代工。

2007年苹果推出iPhone正式进入手机市场,当时还是功能型手机(FeaturePhone)盛行,消费者还不会想到智能手机将在未来几年深深影响你我的日常生活。隔年Google随即宣布推出手机操作系统Android,受到抗苹阵营的力挺后,Android平台快速在智能手机市场崛起。

Google为了对抗苹果,在2011年以125亿美元高价收购了摩托罗拉手机部门,后来以23亿美元将摩托罗拉机顶盒业务卖给Arris。此后,Google再以29亿美元把摩托罗拉手机部门转卖给联想,Google虽出售硬件,但留下数量巨大的专利。

并购摩托罗拉手机部门,Google始终不是基于硬件考量,否则不会再将其转卖给联想,最主要的原因就在无形的专利资产。当时,摩托罗拉拥有1.7万项及申请中的7,500项专利,是用来对抗苹果、微软专利战的重要武器。

虽然Google在当时也留下摩托罗拉的先进技术团队以及Projects部门,并将这两个部门整合进GoogleAndroid团队,内部曾开发ProjectAra模块化手机计划,希望打造类似乐高积木可以更换零组件的手机,但是随着负责人ReginaDugan去年离开Google后,该计划就已经被Google砍掉,并宣布Ara手机不会上市。

iPhone推出以来的这十年,世间实在变化太大,手机市场依旧在,但人事已全非。根据研究机构IDC的报告指出,今年第二季全球智能手机前五大品牌依序是三星(市占率23.3%)、苹果(12.9%)、华为(11.3%)、OPPO(市占率8.1%)、小米(6.2%),中国品牌就占了三席。

但在几年前,市场却是另一番风景,宏达电在2011年高峰时,每股盈余(EPS)多达新台币73.32元,到了2013年开始出现亏损,今年上半年则是每股亏损新台币4.85元。设计和营销上的天然劣势使得HTC再没能重新崛起。

过去的宏达电曾一度被视为智能手机的明日之星,甚至还一度让苹果忌惮,祭出诉讼希望压制宏达电的成长,苹果自2010年启动对宏达电的专利战,从美国打到英国、德国,从智能手机打到平板电脑,从专利侵权到禁售令攻防,双方的诉讼官司长达32个月,一直到2012年底,双方发布联合声明达成和解,解除全球所有专利诉讼纠纷,并签下为期十年的专利授权合约。

 在这段纠缠的岁月里,宏达电也通过向第三方公司购买专利来增加防卫能力,例如2011年4月宏达电以7,500万美元,向美国无线通讯公司ADC购买82项专利,同年7月再用3亿美元,买下大股东威盛电子旗下的显示卡公司S3Graphics,取得235项专利。

Google为连接自有生态,可能加大投入Android硬件制造规模

现在AI应用分成云端与终端,目前苹果已经从终端着手,虽无法完全摆脱云端,但终端在AI中终于也能凭借神经引擎(NeuroEngine)芯片的加入,让终端也能拥有部分自主学习的能力。而这对于Google目前在推动的TensorFlowAPI是个相当大的挑战,TensorFlow除了可连接云端计算外,也同样可在手机等移动智能终端上执行机器学习。

另外,Google之前也针对VR、AR应用推出Daydream、Tango、ARCore等系统框架,但厂商为了成本因素,多数都不愿意配合Google的建议设计,导致这些框架一直以来都只有框架,没有实际硬件,Google对此情况深深感到挫折。

 为了改变这样的情况,不再让Google生态的推动受制于人,Google也重新思考自有硬件制造这条路。

过去Google虽设计过多款手机或平板产品,但因为多半由内部人员主导,成品并没有给消费者惊艳的感觉,此次收购HTC参与过GooglePixel手机的设计团队,主要是想结合软件生态与硬件设计,希望借助新收购的设计团队的专业,更加落实Google的想法到硬件设计中。

当然,与HTC的合作,比如说未来产品代工,或者是其他类型产品的合作还是会持续。另外,凭借此合作Google也取得HTC的手机相关专利授权,也更能确保未来摆脱在线销售转而进入更广大的市场时,可充分的保护自己,对于Google硬件生态的扩张有着相当重大的意义。

Google最大的敌人来自内部

以AI生态为例,华为发表了基于寒武纪AI计算芯片的Kirin970方案,虽然同样支持TensorFlow,以及Caffe等开放的AI框架,但云端十有八九不会用Google的方案。其他手机厂商,尤其是大陆手机厂商,基本上都会寻求当地的云AI服务,并搭配自有的芯片AI技术,TensorFlow虽然让手机可以离线进行部分的AI工作,但基本上学习都还是要在云端上。

换句话说,Android设备多数生产厂商都不会采用Google的云服务,这对于积极想推动云端结合终端的Google而言,会是个极大的挫折。Google无法禁止使用Android的使用者去采用竞争对手的服务,也无法强制要求他们配合使用Google自家的服务,Andoid平台势力越大,等同砸在自己脚上的石头也越大。

另外,过去Google也针对Android平台推出多种非常具前瞻的技术框架,包括AR、VR,以及现在的AI等,如果Android手机厂商都能配合Google的作法,那么Google在手机平台的地位会比现在的状况要更高上好多。

然而这些硬件框架建议都只是建议,没有强制性,各家手机厂商都有包括市场、价格、消费取向等考量因素存在,基本上除了强制,或无关痛痒的部分外,都不会遵照Google的想法去做,这让有着远大志向和眼光的Google一直处于被猪队友扯后腿的状况。

Google底气十足,不畏惧手机厂商反弹

所以,此次买下HTC的手机硬件设计人才,扩大自有硬件设计实力,基本上已经打定主意要将Pixel产品线打入一般消费市场,而非过去在线限定销售模式,预期未来相关产品市占也将会有明显提升。

虽然这么一来可能和既有Android生态产生利益冲突,但Google立场和之前买下Moto就已经有所不同,之前非苹果系统除了Android以外,还有Windowsmobile、Symbian、Tizen等选择存在,为了不冒犯Android手机厂商,只好放弃自行大规模量产硬件的计划。但现在这些第三方手机系统基本都已经死光,而Android系统养肥这些手机厂商之后却老是扯后腿,这也让Google可能痛下决心,即便会和手机厂商客户产生冲突,也要推行自己的硬件平台。

 目前,在非苹果手机领域,就只剩下Android平台,手机厂商已经没有其他选择,而随着不少深度定制的地区版本Android出现,上面几乎已经完全剥除Google的云服务,让Google几乎无利可图。然而为了能够分得Android庞大的软件生态的红利,这些深度定制的版本不敢乱动底层核心的部分,可以说Android虽仍是Android,但只有骨架还在,外面包的那层已经面目全非。

Google在此时推出自己的硬件计划,增加自有硬件出货规模,一来也不会对这些既有厂商造成太大的冲击;二来,作为软件执行的示范平台,让市场消费者能够看到完整功能的Android硬件能做到怎样的功能呈现,对于前述那些魔改系统的厂商而言,可能会造成一定的市场压力,让市场推动这些厂商把Google建议的功能加回去,对Google的云端与终端生态是有加大扩散力道的好处存在。

而这也是Google之所以要买下HTC手机RD部门的最大原因,HTC在台湾也有工厂,由HTC的设计人才将Google的想法落实到手机设计当中,并借由HTC的产能生产,产品本身也增加了来自HTC的专利保护,对于想要扩张硬件版图,借以推动云端与终端生态结合的Google而言,可说是个两全其美的方法。

总之,如果Google借由更优秀的手机硬件设计,结合完整的Google生态创造更好的使用体验,并借此抢下市场,那其他手机厂商就会把Google当作对手,但手机厂商在Google多年的养套杀策略下,已经离不开Android,所以他们只能想办法追上Google的设计,这可以解决过去Google提出硬件的建议设计,手机厂商通常都会东折西扣的问题,也有可能推动那些想要自建云端生态的厂商回头使用Google的生态,如果消费者认为Google的东西比那些订制化的东西好用太多的话。

过去,Google就一直想要做示范平台,但产品出货规模不够大,对手机厂商产生不了影响力,结果手机厂商就是各做各的,整个Android平台就越来越分裂。

很有可能,Google这次想要认真做手机,这样才能起带头作用。过去那套温良恭俭让,怕伤到手机客户的作法已经不管用了。



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生产日期:2017/9/21
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